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哈勃望远镜发现“橄榄球”状行星

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  哈勃望远镜发现“橄榄球”状行星

  新华社华盛顿8月3日电 美国哈勃太空望远镜发现了一颗滚烫的“橄榄球”状系外行星。这颗行星因为距离恒星太近而被撕扯、加热,大气也正在加速逃逸,整颗行星处于被吞噬的边缘。

  美国航天局戈达德航天中心等机构组成的团队在新一期美国《天文学杂志》上介绍了这一新发现。在距离地球约900光年的WASP-121星系,代号为WASP-121b的行星围绕一颗比太阳更亮、更热的恒星运转。它是一颗“热木星”,即大小与木星相当,但温度极高、运行轨道距其绕行恒星非常近的一种气态巨行星。

  不过,这颗行星与恒星的距离过于近,处在被潮汐力撕裂的边缘。这种“死亡拥抱”已经让它扭曲变形为橄榄球状,高空大气温度超过2500摄氏度。

  研究人员分析了哈勃望远镜的光谱数据,发现行星大气中的镁和铁等元素正在以气流形态逃逸,这是首次在“热木星”中观测到此类现象。通常情况下,这类行星中的镁、铁等较重元素会被“锁”在较低的云层中。

  研究人员说,镁、铁等元素的逃逸和行星大气的高温“相互助益”——来自恒星的紫外线不断加热行星大气帮助这些元素逃逸,而以气态逃逸的这些元素又会使得大气的反光性更差,提高紫外线的加热效率。

  带领这项研究的美国约翰斯·霍普金斯大学的戴维·辛格说,“热木星”主要由氢元素构成,而在WASP-121b行星中,较轻的氢和氦如河流一样向外流出,镁和铁等较重的金属元素也随之而去,这会使得行星更快地失去质量。

  研究人员认为,这颗行星还可作为哈勃太空望远镜“接班人”——詹姆斯·韦伯太空望远镜的完美观测对象,帮助天文学家更全面地了解行星大气的化学元素构成、研究大气流失的动态过程等。

  哈勃望远镜已多次推迟退役时间,按现计划将在轨道上继续工作至2021年。最初定于2014年发射的詹姆斯·韦伯太空望远镜升空时间数度推迟,目前计划于2021年发射。

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